Category: COVID-19 from the margins

[BigDataSur-COVID] COVID-19 and Non-Personal Data in the Indian context: On the Normative Ideal of Public Interest  

Even as activists and ethical technologists have been writing about and working on Personal Data and Privacy, the newer arena of Non-Personal Data (NPD) is very under-explored. What is the role of NPD in the face of a global pandemic like COVID-19? How do we deal with the possible economic exploitation of NPD, without any ethical bindings? This post looks at recent developments in dealing with Non-Personal Data in India, and the possible opportunities it provides in light of COVID-19. It argues for embedding public interest in working with NPD in India, a very urgent mission for activists and ethical technologists.

by Preeti Raghunath

The south-western Indian state of Kerala has been in the news for flattening the curve in the face of the COVID-19 pandemic, raising the bar for public health interventions through proactive and informed policy stances. However, another storm was brewing through a few weeks in April and early May, with implications for the larger public health crisis. Opposition leader Ramesh Chennithala questioned the state government on entering into a contract with a private firm, Sprinklr, which would be granted unhindered access to citizens’ health data. This led to petitions being filed in the Kerala High Court, with the judge pronouncing that the data of COVID patients with Sprinklr be anonymised. A couple of days before this post was written, the Kerala government told the High Court that the data had been transferred to a State-owned cloud space. While this incident, in the midst of a global pandemic, speaks to ongoing discussions on the data privacy and healthcare cybersecurity, it also highlights what is emerging as an important domain in data governance – that of Non-Personal Data.

Defining Non-Personal Data

There is no exacting definition of non-personal data yet in the Indian context, defined as it is by its nature of not being personal data. While the Personal Data Protection Bill, 2019 is before the Joint Parliamentary Committee, the Indian government has now instituted a panel to examine Non-Personal Data (NPD). Non-personal data is anonymized or pseudonymized data, bereft of the ability to be traced back to an individual. A recent report looked at economic rights in a data-based society. My concern in the remainder of this piece is to examine NPD as a public good, especially in the context of data ownership concerns, COVID-19 and the health sector in general.

Ownership and Public Interest

Non-Personal Data is often misunderstood to be big data alone. It may be part of big data stacks in form, but any kind of anonymized and pseudonymized data could be called NPD. It could exist in the form of big data or thick data, especially in the case of smaller enterprises and local commercial setups. Whatever be the form, NPD has immense value, especially in its potency to be exploited economically. Srinivas Kodali, an independent researcher on open data spoke to me about the new National Health Stack in India. He said, “The National Health Stack is essentially a plan by the Indian Big Tech lobby to push monetization of anonymized health data for profit. This often leads to the pushing of technology onto people through coercion.” He tweeted about how the Stack is less concerned with healthcare, and dwells more on technical aspects of the process of registering and signifying the individual into and as data. That Kris Gopalakrishnan, Co-Founder of Infosys, a big Indian technology firm heads the Committee formed by the Indian government, makes it difficult to dismiss concerns of the ownership of NPD and operationalization. That the Personal Data Protection Bill, 2019 renders the State powerful in allowing the pronouncement of national security as a means to access the private data of the individual, is no solace. In envisaging NPD as an economic asset, one must be wary of the collusion of the State and Big Tech in utilizing them for amassing profits.

COVID-19 and Non-Personal Data

Questions of data ownership and public interest are both normative ideals in any democratic policy process and its practice. In the case of NPD, it becomes imperative to advocate for it to be treated as a public good. The humanitarian concerns of the COVID-19 situation only accentuate and highlight the need to draw on these two ideals. The recent fracas in light of the security concerns of the Aarogya Setu mobile application and the Indian experience of trusting Big Tech with a public data-driven process like Aadhaar, India’s unique identification number system, only make a case for stepping up the advocacy for approaching individual and community data, both of which are non-rival and reusable, as public goods. Aadhaar is a biometric identity system put in place by the government to bring on board citizens. Aarogya Setu is an app that was put in place by the government to deal with medical data and diagnosis to do with COVID-19. Both the technology offerings have come under scathing criticism for evading privacy, relying on identity markers, exhibiting poor security architectures, and in general, being used by the government to control the population.

While writing this blogpost, the Indian government announced that it would be making the Aarogya Setu app open source; it remains to be seen it is a win for those championing privacy and security, once it opens up the source code to ethical technologists. However, this doesn’t take away from the app that it could still be misused. The recent case of the Tablighi jamaat controversy, which saw right-wing forces blaming the Muslim community as a whole for allegedly conspiring to spread COVID-19, is an example of how technology and apps could even be matched and combined to promote profiling of individuals on the basis of religion, caste, and other identity markers.

All this points to the larger practices of data management of NPD, in the face of COVID-19. For instance, practices of open data and sharing of datasets between civil society actors and small technology firms working with them could aid the process of promoting pertinent healthcare facilities, an opportunity that the opening up of the source code of the Aarogya setu app provides. Similarly, data standards need to be tuned in to commonly acceptable principles, since it could accentuate or diminish the complexity of the health situation at hand, just through the outputs that offer results for analyzing such data. Proponents of openness also suggest that research and literature on the pandemic, including scientific ones, need to be shared openly to accelerate finding new pathways to diagnosis and well-being. Next, working with NPD exclusively would mean that segregation and selection of data needs to be enabled, to account for the removal of personal data and associated concerns of privacy erosion. This would require proactive efforts from technologists and those in power to enable such maintenance of data for public usage, since there are efforts by liberal economists to sidetrack privacy concerns during times of the pandemic.

The Indian government must facilitate such processes, to engage with the larger community or activists, advocates, technology experts, innovators, and human rights proponents as well, in public interest. Caution must be shown in ensuring that working with NPD does not boil down to becoming an exercise in technocracy, and is instead an inclusive and open process. This must extend to the policymaking domain as well, with new pathways created for more deliberation. The two members of the panel for NPD, who represent civil society and academia, must work with the larger community of public interest advocates, to push for community and public ownership of data. India’s entrenched migrant crisis that has seen millions walking back home to villages from the cities they work in, and dealing with travel concerns of citizens showcase the fact that COVID-19 only warrants such an act of urgent advocacy in favour of public interest. Rapid datafication of livelihood and socio-economic processes in India would only serve Big Tech and the State, if we lose this opportunity now. 

About the author

Preeti Raghunath is an Assistant Professor at the Symbiosis Institute of Media and Communication (SIMC), Pune, India. She works on global media policy, community media, regional/urban studies, human security, and transitional societies, with a focus on South Asia, using policy ethnography as a methodology. You can find more on her work at She tweets at @preetiraghunath.

[BigDataSur-COVID] The case of the Solidarity Income in Colombia: The experimentation with data on social policy during the pandemic

The uncertainty of the pandemic has turned into an opportunity for the implementation of technological solutions to complex issues rather than an occasion to deploy coherent decision-making processes. During the social and economic crisis caused by COVID-19, the National Development Office of Colombia, set up an unconditional funding transfer system for three million citizens. The program, called Solidarity Income, was kickstarted in just two weeks. This post analyzes what kind of social policy is Solidarity Income, what are its problems for building a fairer society, and which is the role of technology and authoritarianism in this COVID-19 emergency context.

by Joan López

Ever since the 1990s, the Colombian social policy can be understood as liberal, because it is based on targeting resources on people below the poverty line. The Colombian state has created mechanisms to identify the poor people and bring to them the limited resources available. How is this approach evolving during the pandemic, and what is the role of “big” data in this process?

Different programs
The System of Possible Beneficiaries of Social Programs (known as Sisbén in Spanish) appeared as the main instrument to target social assistance. This system rates people with scores from 0 to 100 in terms of household prosperity. To grasp the difference between Solidarity Income and more traditional social policies, we should understand how the allocation of a social benefit worked in terms of the data used to identify the beneficiaries.

Sisbén‘s targeted social programs used an examination of the conditions of each household in which citizens were considered actors in data production. The score emerged from an institutional effort to virtually search for vulnerable populations through surveys in impoverished areas. Depending on the score received, families are eligible for social programs implemented by different state agencies. The minimum score to be eligible varies across agencies, and is set independently by each program.

The Solidarity Income set up in response to the pandemic has changed the relationship between the data used to assign a benefit and the participation of people in the system. The response to the COVID-19 crisis was an experiment that involved using as much data as possible to find people who needed the subsidy but were not yet receiving other social programs. The program built a new Master Information Database, in which the National Development Office (NDO) “mixed” all kinds of administrative records, using data collected for diverse purposes and managed by private and public actors alike. These databases have quality levels, and the existence of some was even unknown to many Colombians. I argue that it is no longer a matter of finding vulnerable people in the areas affected by poverty but of taking advantage of the personal data that Colombian citizens provide in their interaction with different institutions.

The experiment ended up opening the “Pandora’s box” of the Colombian government information systems and showing its dependence on the private sector. Furthermore, the approach has appeared broken from the start: when the NDO published the list of beneficiaries, many citizens reported inclusion errors regarding non-existent and expired ID cards.

The unilateral decisions

The NDO’s response was to dismantle the database and deliver it to the National Civil Registry in charge of the national ID system for deduplication. This process resulted in nearly 17,000 records with inconsistencies, as reported on the media . After the incident, the NDO assured that the errors did not matter because the banks verify the identity of the recipient before making a transaction. Also, in the case of communities with no access to financial services, the public agency used databases of the prisons and the Forensic Medicine Institute to deduplicate IDs that were marked in those databases as deceased. This situation made clear that the state registries have serious quality problems and expose an approach to public policy that exploits databases indiscriminately.

In addition, these targeting practices imply a form of violence for individuals and families who are left out. We will never know how many people were unfairly excluded in the crosschecks with databases of uneven quality. However, we can analyze the narrative behind the Solidarity Income initiative. The bureaucracy is using these data-intensive solutions to avoid a political discussion that involves deciding who should be eligible for social redistribution in a time of crisis, what are the life consequences for the excluded, and what alternatives they might have. For example, the selection of beneficiaries in the South of the country, considering the high levels of poverty, unemployment, informality, and inequality, are the results of arbitrary data-based mechanisms. Why did the NDO draw a line between potential beneficiaries in a pandemic on 8.7 million families when there are 17 million at risk of falling into poverty? This question requires a political discussion that however is dependent on transparency and participation.

Silencing dissenting voices through data
The design of Solidarity Income makes it impossible for citizens to reclaim their rights. People will hardly be able to request that information be corrected, obtain information on decision procedures, and make a claim to challenge the results. What’s more, the system does not allow its potential beneficiaries to actively participate in the construction of the social policy that gives them agency in an emergency crisis. This is why I contend that with its recent initiatives the Colombian state is taking away people’s agency to demand their social rights and actively participate in the political discussion shaping them. Moreover, Solidarity Income is based on a wrong assumption: data does not faithfully correspond to the reality but is the representation of the politics of government and, most importantly, of the social inequalities that shape it. Communities in poverty could be easily invisibilized or misrepresented by that system.

Technocrats are hiding behind data and technological solutions to deny people the agency to participate in the state’s decisions, to claim injustice, and to claim the protection of their social rights. They reportedly dismiss citizens’ complaintsas “myths” or deny the agency of the citizens that denounce that they do not need subsidies because the databases do not lie. The official line has been in fact that “there are no mistakes”. In other words, Colombians are facing a government that unilaterally claims to know the people in need and denies their participation in the process. The government even points out how wrong the dissenting voices are: “they are being manipulated” or “they want to skip the line”. In short, it is about using technologies and data to avoid having political discussions.

In sum, Solidarity Income is an example of the gloomy future of social policy in which people have fewer mechanisms to reclaim their rights vis-a-vis the State. It is also evidence that the real beneficiaries will emerge from the data that Colombian citizens are inadvertently leaving and not as a result of an exercise in active citizenship. The Colombian government might be selling the program as an innovation, but it is nothing more than a large-scale experiment in rolling out a data-intensive social policy scheme that allows the state to “automatically” determine, through third-party data and in a non-transparent way, who deserves welfare support. Unfortunately, this is a policy designed to eliminate (so-called) inclusion errors, rather than for including citizens with agency. And this dark system will use as much data as possible to find the fewest possible beneficiaries.

About the author

Joan Lopez is a researcher in privacy and public policy at the Fundacion Karisma, a Colombian civil society organization that promotes human rights and social justice in digital environments. He is a historian and student of a master’s in sociology at Bielefeld University in Germany.

To know more

Lopez, J. (2020). Experimentando con la pobreza: El Sisbén y los proyectos de analítica de datos. Bogotá: Fundación Karisma.



[BigDataSur-COVID] La marcha digital de las madres de los desaparecidos en México

[EN] Mother’s Day is the symbolic anniversary for the Mexican desaparecidos’ mothers. During that occasion they protest and show their anger and pain in front of the institutions and national and international public opinion. This posts highlights their efforts to reaffirm the need for justice and truth during the coronavirus pandemic, and to protest while obliged to stay at home and maintain social distancing.

[ES] Cada 10 de mayo, durante el Día de la Madre, miles de madres mexicanas manifiestan en las calles y en las plazas por sus hijas e hijos desaparecidos. Debido a la pandemia, este año tuvieron que organizar la “Marcha de la Dignidad Nacional” de manera diferente. Pero ¿cómo lo hicieron? ¿Qué papel cumplió la tecnología?

by Thomas Aureliani

La propagación del coronavirus y las medidas restrictivas implementadas por los gobiernos de todo el mundo están teniendo un fuerte impacto en las formas de movilización. En México, las medidas de distanciamiento social y la interrupción de muchas actividades “no esenciales” están impidiendo que muchos familiares de desaparecidos salgan a buscar a sus seres queridos y a expresar públicamente su ira y dolor. Además, la cuarentena parece haber causado una disminución del trabajo, ya muy retrasado e ineficaz, de las instituciones encargadas de desarrollar las investigaciones y de la búsqueda de los más de 61 mil desaparecidos reconocidos oficialmente por el gobierno de Andrés Manuel López Obrador. De hecho, el país está experimentando una crisis humanitaria sin precedentes debido a la llamada “Guerra contra el Narcotráfico”, inaugurada por el expresidente Felipe Calderón Hinojosa (2006-2012) y continuada por el gobierno de Enrique Peña Nieto (2012-2018). La violencia vinculada a la militarización de la seguridad pública, el narcotráfico y los enfrentamientos por el control de territorios ricos en recursos estratégicos han despoblado enteras regiones de México. Muchos de estos territorios están sujetos al poder de las organizaciones criminales paramilitares que operan de forma autónoma o con la colaboración de las instituciones estatales, exacerbando los niveles endémicos de corrupción e impunidad que ya caracterizaban al país latinoamericano. Estos conflictos han causado más de 250 mil asesinatos en 12 años y una serie de violaciones de los derechos humanos, como por ejemplo las ejecuciones extrajudiciales, torturas y, de hecho, desapariciones. Estas últimas son perpetradas por agentes estatales y organizaciones criminales, y las víctimas pueden ser personas con o sin alguna militancia social o política, sospechosos por cualquier circunstancia o señalados por funcionarios públicos de los diferentes gobiernos de pertenecer a bandas del crimen organizado. Las desapariciones pueden afectar indistintamente a hombres y mujeres, niños y niñas, personas indígenas, campesinas, estudiantes, migrantes, defensores y defensoras de los derechos humanos, e incluso funcionarios estatales.

Resistencia civil

En respuesta a este contexto de violencia se han desarrollado diferentes formas de resistencia civil, movimientos, asociaciones y redes dedicadas a la defensa de los derechos humanos de las víctimas y de sus familiares. El 10 de mayo de 2012, el Día de la Madre, colectivos de familiares y organizaciones civiles del Noreste del país convocaron por primera vez la “Marcha de la Dignidad Nacional, Madres buscando a sus hijos e hijas y buscando justicia”, que se convirtió en el evento colectivo más importante para los familiares de los desaparecidos, especialmente para las madres. Año tras año, más y más madres, padres, hermanas, hermanos, hijos e hijas, abuelos y abuelas se han unido a esta marcha. Se han agregado también los comités y asociaciones de familiares de los desaparecidos de la “Guerra Sucia” de los años ’60 -’70 -‘80, décadas en las que el estado autoritario mexicano hizo desaparecer a los activistas políticos, estudiantes y trabajadores que se oponían al régimen. Pero no solo eso: cientos de asociaciones, ONG y organizaciones internacionales dedicadas a la protección de los derechos humanos como Amnistía Internacional, la asociación italiana antimafia “Libera”, la Cruz Roja Internacional o la Oficina del Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos cada año se unen a las voces de las madres.

El impacto simbólico del evento es muy fuerte: las madres se reúnen y manifiestan que el 10 de mayo no hay nada que celebrar. Los 10 de mayo ellas desfilan con fotos de sus desaparecidos impresas en las playeras o en grandes pancartas. La gran mayoría de las madres todavía no ha encontrado a sus seres queridos y esperan tanto la verdad como la justicia y la reparación integral de los daños causados por la desaparición de sus hijos y hijas. Muchas madres sufren por la cuarentena porque no pueden salir, armadas con palas y rastrillos, a excavar en los territorios donde suelen encontrar fosas clandestinas y donde se supone que hay miles de cuerpos abandonados o restos humanos. No pueden seguir presionando a los órganos de gobierno y justicia, no pueden participar en las reuniones, conferencias, cursos de capacitación para aprender cómo buscar. Y sufren porque este año la Marcha no se ha podido organizar.

Por este motivo, el Movimiento por Nuestros Desaparecidos en México ha organizado una gran movilización digital durante la pandemia. Cabe señalar que el Movimiento se creó en marzo de 2015 con el propósito de redactar la la primera Ley General en materia de desapariciones en México, y hoy reúne a cientos de colectivos de familiares y organizaciones civiles que luchan por la correcta implementación de la misma Ley (las historias y actividades de estos colectivos, así como las noticias sobre el Movimiento se pueden encontrar en el sitio web). Con los años, el Movimiento se ha convertido en el principal referente nacional sobre el tema de las desapariciones a través de la presión política y de las manifestaciones públicas.

Marcha digital

Gracias al apoyo de algunas organizaciones civiles con mayor experiencia en el campo del activismo digital, el Movimiento ha impulsado muchas campañas a través de las redes sociales donde exige búsqueda efectiva de los desaparecidos, verdad, justicia y no repetición de los hechos criminales. Una de las primeras y más simbólicas campañas fue el lanzamiento del hashtag #SinLasFamiliasNo, que tenía el propósito de señalar la necesidad de involucrar a los familiares de víctimas en los procesos de redacción y implementación de la Ley a nivel federal y local. La participación activa de ellos siempre ha sido una piedra angular del Movimiento: muchos familiares se han convertido en activistas y defensores de los derechos humanos reconocidos a nivel nacional e internacional.

Este año la Marcha se ha desarrollado necesariamente en forma digital con el objetivo de “tomar las redes sociales”, igual que las calles y las plazas durante todos estos años de lucha: con dignidad, fuerza y un amor incansable. Las familias quieren decir que a pesar del coronavirus no se detiene ni su necesidad de justicia ni la búsqueda de los desaparecidos. Añaden también que México sigue viviendo una emergencia humanitaria en la que hay miles de cuerpos no identificados esperando de ser nombrados y devueltos a sus familiares. En un comunicado, el Movimiento ha invitado a todas las personas solidarias a enviar o publicar en redes sociales su propia imagen usando un cubrebocas con la leyenda: “¿dónde están?”; videos mensajes o piezas artísticas utilizando el hashtag #CorazonesEnMarcha. La movilización digital tuvo mucho éxito: miles y miles de mensajes, vídeos y fotos inundaron la red y contribuyeron a sensibilizar a la opinión pública y a visibilizar la tragedia. Las fotos de perfil se actualizaron con el motivo creado por el Movimiento.

Unos de los banners para participar en marcha virtual

Muchas madres compartieron con orgullo las fotos de sus hijos e hijas como ocurre cada año. Desde diferentes estados de la República, publicaciones con fotografías y música producidas por muchos colectivos se publicaron en Facebook, Twitter e Instagram. Manifestaciones de solidaridad vinieron también de ciudadanos comunes, mexicanos y extranjeros, y de organismos internacionales como Amnistía Internacional, la Oficina del Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos, el Comité contra las Desapariciones Forzadas y el Grupo de Trabajo de la ONU sobre las Desapariciones Forzadas o Involuntarias. Además, se volvieron virales hashtags como #YoApoyoParaEncontrarles, #HastaEncontrarles, #NosHacenFalta y #10DeMayoNadaQuéCelebrar. Esta forma particular de movilización digital ha demostrado una vez más la fuerza de estos familiares, de las madres en particular: ellas no se detienen. Ni siquiera el virus más letal podrá detener sus espíritu de lucha y sus necesidad de justicia. Porque cómo siempre ellas dicen: ¡Vivos se los llevaron, vivos los queremos!


Bio. Estoy terminando mi doctorando en “Estudios sobre Criminalidad Organizada” en la Universidad de Milán con una tesis sobre la movilización de los familiares de desaparecidos en México. Además, colaboro con el Observatorio sobre la Criminalidad Organizada – CROSS de la misma Universidad. Durante varios años he estudiado y investigado la situación mexicana y las formas de resistencia civil a la violencia que existen en el País. He desarrolado mi trabajo de campo en Coahuila (México) y Ciudad de México el año pasado, entrevistando y recolectando historias de vida de los familiares de personas desaparecidas del colectivo “Fuerzas Unidas por Nuestros Desaparecidos en Coahuila y en México – FUUNDEC-M”

Correo electrónico: thomas.aureliani [at]
Twitter: @ThomasAureliani

[BigDataSur-COVID] In Memory of COVID-19 in China: Various Forms of Digital Resistance towards Censorship

COVID-19, an epidemic that emerged in Wuhan city, has been always entangled with information censorship since the very beginning of it being detected in China. The Internet has witnessed a battle between censorship towards criticism and investigative reports, as well as supported various forms of resistance such as organizing group-documentation on GitHub and creating alternative new media projects. In this crisis, we see how citizens, journalists, and activists are brought together by digital networked communication to fight for the rights to be informed with accurate information.

by Anonymous Contributor

COVID-19, an epidemic that emerged in Wuhan city, has been always entangled with information censorship since the very beginning of it being detected. During the last week of December 2019, doctors in Wuhan, including Dr Li Wenliang who became known as the virus whistleblower, used their personal social media accounts to sound the alarm about the rapid spread of the unknown disease. Their attempt was stigmatised by local authorities as “spreading rumours and misinformation”. This is why even at the times of COVID-19 the Chinese internet witnesses a battle between censorship and various forms of resistance whereby Chinese citizens and journalists deal with the censored content and fight for the rights to be informed with accurate information by using digital networked communication. This creates a temporal “us” against the authorities state.

Nick Couldry offers a critical reflection on the ways in which digital networked communication forms solidarity——what he termed as “the myth of us” (2014). He argues that timescale matters as one of the social conditions of political changes, because networked action has provided effective means for disrupting government surveillance and the accessibility accounts for quick and massive mobilization. Yet, the long-term contexts that guarantee sustainable individual action in and through networks are missing. The author also says that it is too early to conclude that digital networks function as a process of autonomous communication. Nonetheless, Couldry does not deny the potential of political change that the use of digital networks in recent social movements might give rise. We can think of how COVID-19 outlined and amplified the problems of internet censorship in China, which triggers various ways of resistance that could become legacies for activists and citizens even after the crisis.

GitHub: A new frontier of data activism

The individual and collective documentation of COVID-19 reports on the software repository GitHub reveal a form of data activism as a novel frontier of media activism, as Milan argues (2017). It is a re-active action enacted by technological experts who used web crawling or other data collection processes to transfer the related reports and published articles published to the repositories, racing against the speed of the censorship.

“Terminus2049”, an online crowd-sourcing project relying on GitHub, was set up in 2018 to archive articles that were censored from mainstream media outlets and social media such as WeChat and Weibo. As stated in its GitHub page, the project’s slogan is “no more 404”, where 404 is the error code indicating that a server could not find the requested page. It functions as a site of resistance towards the state censorship on media content. During the outbreak of COVID-19 in China, Terminus2049 also archived and documented various reports and articles that had been censored or removed, including a serious of in-depth reports questioning Wuhan local government’s early-stage reaction to the coronavirus published by Caixin Media. On the 19th of April, three volunteers from Terminus2049 went missing in Beijing and were presumed to be detained by the authority. However, Terminus2049 is not the only project on GitHub that is involved in crowdsourcing documentation of coronavirus memories. Similar projects such as “2019ncovmemory” (which has already set their archive to private to avoid risks),“womenincov” (which features recordings of female medical staff and issues related to domestic violence), and “workerundervirus” can be also found on GitHub.

How does GitHub become a platform for Chinese citizens and activists to preserve counter-narratives and to make sense of the accountability and legitimation of the government? To begin with, the software development website GitHub is accessible in China for its function of code-sharing. The platform gained its visibility outside the developer communities because of the Anti-996 Movement in 2019, initiated by Chinese programmers to protest again the excessive working conditions in tech companies. As part of the movement, the “996.ICU” project was devoted to complying a list of companies that follows a 996-working schedule (from 9 am to 9 pm, 6 days a week) and its repository has quickly become one of GitHub’s fastest-growing repositories. After mainstream media’s reporting and the wide-spread discussion about 996-working culture in China, the movement has brought people’s attention to GitHub itself as a suitable site for civic participation and a tactical choice for organizing contemporary activism in China, given its capacity to be operated both within and beyond “the Great Firewall”.

The explosion of creativities on social media

Yet, I am not arguing that GitHub is the only online space to contain Chinese citizens’ memories of coronavirus and their strong demand for transparency and accountability. In fact, social media accelerates cycles of action and protest and have the ability to produce new forms of collectivity.

What amazed me the most is how citizens creatively and collectively express their anger, discontentment, and solidary in spreading an interview of Dr Ai Fen on social media platforms. On 10th March, Renwu Magazine published an article titled “The one who gave out the whistle (发哨子的人)”—an interview with the head of Emergency Department in Wuhan Central Hospital, Dr Ai Fen, featuring her allegations that she had been reprimanded by superior officials after attempting to warn her colleagues on the novel virus and her experiences in the emergency department for the past two months. The article was quickly removed. However, censorship failed to silence the public. Citizens have started their own ways of preserving and spreading the article:  from screenshots, replacing words with emojis, and formatting the article vertically instead of horizontally, to more creatively using a serious of QR codes, using fictional languages such as Klingon and Sindarin, using Morse code and computer science encoding system Base 64. Chinese social media platforms were turned into battlefields against the censorship. As communication scholar Kecheng Fang commented to BBC, it was a ceremonial event that connected individual citizens who share similar values and led to the formation of solidarity.


Alternative/Artistic new media projects

The creativities in this event bring forth the possibilities of adapting alternative or artistic activism, which is often recognized by its ability to slip under the radar and not be identified as “politics” to authorities, while still being able to communicate a social message. As Leah Lievrouw points out, besides citizens’ active engagement in spreading censored content regarding coronavirus on social media platforms, activists have incorporated the concept of memories into creating alternative and activist new media projects.

Unfinished Farewell” is a new media project that offers a pace for people to release their grief and for the public to mourn, directed by visual designer Jiabao Li and Laobai Wu. By collecting help-seeking posts and heartbreaking stories of losing the loved ones from accounts on different social media platforms, the project addresses individual stories to form counter-hegemonic narratives. It invites the visitors to reflect on a question: “after this pandemic, who can remember the pain of someone like my mother who had nowhere to seek medical treatment, being refused by the hospital, and died at home?” There is a need to document similar tragedies as evidence in terms of seeking accountability after the crisis, and this project set the urgency for such a need in an emotionally powerful way of presenting the visualization of information of the lost lives.

Qingming, A Sculpture of Resilience” has appeared online. Qingming Festival, which is also known as Tomb-sweeping Day, is a day to mourn and commemorate ancestors and the lost loved ones. Because of the pandemic measurements, people in China were unable to visit graves in this year’s Qingming Festival and online tomb-sweeping applications were used as an alternative. However, the project is not created for tomb-sweeping. It invites you to virtually join a counter-clockwise walk in front of the Hongshan Auditorium in Wuhan. It aims to transform the trajectories left by visitors into an online monument, which represents a collective will of remembering how the officials were trying to silence the alarms on the existence of coronavirus in Wuhan, presumably related to making sure the success of holding the “Hubei Two Sessions” at Hongshan Auditorium. As strongly stated in the website, “We shall never forget our pain and tear. Neither should we stop examining the systematic problems exposed during the crisis, the strive for a better future”. Despite that the state’s regulations and the pandemic measurements prohibit citizens to gather physically in front of Hongshan Auditorium in Wuhan, the project records an artistic form of protest online.

The political environment and the strict monitor and censorship voluntarily conducted by corporated social media platforms in contemporary China hamper the possibilities for organizing physical protests or forming grassroots collectives. The COVID-19 crisis has triggered an intensity that lasts for months in everyday life, but it also nurtured creative and alternative ways of resistances that could go beyond the restriction of holding protests physically. Despite that fact that one should be cautious about not mistakenly assume that the forms of collectivity in the crisis can represent the whole social picture, I would like to believe the diverse forms of resistance towards censorship will be able to maintain and evolve into the future.

[BigDataSur-COVID] Riesgos e incertidumbres en las aplicaciones para el rastreo de contagios (2/2)

by Javier Sánchez-Monedero (Data Justice Lab)[EN] After weeks of debate on the implications of contact-tracking applications to fight COVID-19, there is an urgent need to interrogate their effectiveness and social impact beyond privacy and data protection issues. The recent proposal by Google and Apple imposes a model of governance of the pandemic that has been already adopted by many countries. However, the applications are useless in the face of the scarcity of other resources, such as health personnel with specific training, availability of reliable and rapid diagnostic tests, legal reforms or socio-health responses. In addition, tracing systems based on apps could systematically exclude vulnerable social groups as well threatening individual and collective rights.

[ES]  Tras semanas de debate sobre las implicaciones de las aplicaciones de rastreo de contactos para luchar contra la COVID-19 urge analizar su eficacia e impacto social más allá de la privacidad y protección de datos. La alianza de Google y Apple de facto un modelo de gobernanza sanitaria desde las multinacionales que ya han aceptado muchos países. Sin embargo, las aplicaciones son inútiles ante la escasez de otros recursos, como personal sanitario con formación específica, disponibilidad de pruebas diagnósticas fiables y rápidas, reformas legales o respuestas sociosanitarias en caso de contagio, que a día de hoy, siguen siendo insuficientes. Además, los sistemas de rastreo mediante móviles podrían excluir sistemáticamente a grupos sociales vulnerables, además de presentar riesgos para los derechos individuales y colectivos.

(The first part of this post was published on May 18. Read it here]

Más allá de la privacidad y protocolos de rastreo

En mayo de 2020 el debate se sigue centrando en cuestiones de privacidad y modelo centralizado o descentralizado, pero la única alternativa es que la que permitan las tecnológicas. Suiza ya está desarrollando su aplicación sobre la plataforma que ofrecen Google y Apple y la Unión Europea ha escrito unas recomendaciones que son compatibles con esta propuesta.

Sin embargo, quedan muchas preguntas por hacer. ¿Pueden funcionar estos sistemas?¿Bajo qué hipótesis?¿Afectarán a todas las personas por igual?¿Excluirá a colectivos sociales?¿Deberíamos estar hablando más de otro tipo de medidas? En la segunda parte de este artículo analizaremos si es posible que funcione el rastreo de contactos y qué problemas y riesgos plantean estas propuestas más allá de cuestiones de privacidad y protección de datos.

En la primera parte de este artículo hemos analizado los problemas de puesta en práctica del modelo de rastreo de contactos de Singapur, así como las propuestas que hay sobre la mesa a nivel europeo. En esta segunda parte analizamos las hipótesis de éxito del rastreo automatizado así como riesgos de exclusión e impacto desigual de estos sistemas.

¿Podría funcionar el rastreo de contactos?

El debate sobre modelos de aplicaciones de rastreo apenas cuestiona la supuesta utilidad de este despliegue y se está centrando fundamentalmente en el “cómo” hacerlo y el impacto en la privacidad de las personas y la compatibilidad con leyes de protección de datos. El Parlamento Europeo acaba de publicar un documento sobre el rastreo de móviles como estrategia de lucha contra el coronavirus donde las referencias sobre utilidad de estas soluciones tecnológicas provienen de medios de comunicación estadounidenses, como Wired, caracterizados por su devoción por el solucionismo tecnológico. Como en otros temas, sobre todo relacionados con la puesta en marcha de sistemas de vigilancia en Europa, el Europarlamento sigue las recomendaciones de la Comisión Europea que “recomienda apoyar las estrategias de salida del confinamiento que se basen en datos móviles y aplicaciones” sin aportar ninguna evidencia sobre la supuesta utilidad. No obstante, según las hipótesis y simulaciones matemáticas del mencionado artículo en Science del equipo de Ferretti, y que cita Singapur como caso de éxito (lo era en el momento de escribirse), la adopción generalizada de esta aplicación, por parte de la población,  junto con medidas de distanciamiento físico,  ayudaría a controlar la pandemia.

Diversos artículos e incluso el propio Parlamento Europeo citan al estudio de Ferretti para justificar que una tasa de adopción de la aplicación del 60 % de la población podría controlar la epidemia. Sin embargo, esta cifra debe interpretarse correctamente y comprender las condiciones necesarias. En el estudio se plantean varios escenarios (ver siguiente figura) que dependen de lo rápido que se aislé a una persona diagnosticada y también a las personas asintomáticas que han estado en contacto con esta. Todos los escenarios asumen un ritmo reproductivo R0=2.0. Tanto los periodistas como el Europarlamento consideran el escenario más favorable, que es el aislamiento inmediato (figura de la derecha). Ignorando los márgenes de error, si un 60 % de las personas diagnosticadas utilizan la aplicación y se aíslan inmediatamente tras el diagnóstico y el 60 % de las personas asintomáticas con las que han estado en contacto son notificadas y aisladas inmediatamente se consigue parar la transmisión. En un escenario de margen de actuación (detección, notificación y aislamiento) de 24h se necesitaría aislar al 80% de las personas con síntomas y al 60 % de sus contactos. El matiz de la ventana de actuación es importante en la operacionalización, porque significa que una buena parte de personas asintomáticas serán puestas en cuarentena sin realizar un diagnóstico. A partir de 3 días de margen de actuación el uso de aplicaciones solo ralentizará la propagación. A día de hoy, en la mayoría de países y en particular en España, estas hipótesis de margen de notificación y actuación son inviables, además de otros problemas que comentaremos a continuación.

Efectividad de las aplicaciones de rastreo en diferentes escenarios. Fuente Science.

Por el contrario, otros estudios interdisciplinares difieren de esta hipótesis. El estudio COVID-19 Rapid Evidence Review: Exit through the App Store?, publicado por el Ada Lovelance Institute, concluye que “No hay pruebas que apoyen el despliegue nacional inmediato de aplicaciones de rastreo de síntomas, aplicaciones de rastreo de contactos digitales y certificados digitales de inmunidad”. Esta conclusión afecta a las aplicaciones de rastreo, pero también a las de autodiagnóstico, como la que el Gobierno de España acaba de encargar a Telefónica o la aplicación de autodiagnóstico de la Comunidad de Madrid (con un algoritmo insultantemente simple) que además se descubrió que recopilaba sistemáticamente datos sensibles de las personas. Por otro lado, el rastreo y gestión de personas a través de sus móviles ya se ha probado con anterioridad. El investigador Sean McDonald, quien estudió este tipo de información en la pandemia de ébola de África en 2014-5 concluye en una entrevista que “el mayor determinante de la mortalidad del COVID-19 es la capacidad del sistema sanitario” y advierte de que los gobiernos están enfocando la pandemia como un problema de gestión de las personas más que de construcción de capacidad de respuesta y apunta a la falta de evidencias de que los modelos predictivos matemáticos y la tecnología de vigilancia puedan ayudar a controlar el virus.

Ante la ausencia de datos de validación, resulta difícil pensar en experimentos, fuera de planes piloto minuciosos, que puedan extrapolar sus conclusiones a la diversidad de situaciones de la vida cotidiana. Por poner un ejemplo, la exposición durante unos segundos puede ser significativa entre dos personas sin mascarilla a una distancia menor de dos metros o no serlo si una de ellas la lleva, o puede no ser significativo que una persona comparta transporte público con 20 más si todas llevan la protección adecuada o mantienen la distancia oportuna. Dos vecinos de pared pueden detectarse como contactos y no haberse cruzado en semanas. Por otro lado, también es necesario estudiar la capacidad real de la tecnología bluetooth para estimar la distancia entre dos dispositivos. Ante esto, solo cabe esperar una cantidad importante de falsos positivos (personas que reciban una notificación de riesgo no justificada) y de falsos negativos (interacciones de riesgo que no son detectadas). Las capturas de la nueva actualización del sistema operativo de Apple (figura anterior) indican que el usuario puede contribuir en el calibrado de estos parámetros, aunque como vemos, sigue habiendo mucha incertidumbre asociada a la información no medible.

Más allá de los debates sobre privacidad: riesgos sobre utilidad, exclusiones y seguridad.

Además de las limitaciones técnicas de interacción entre terminales y protocolo de rastreo (que resolverían Google y Apple), se necesitará la “cooperación” de la población que disponga de terminales; esto es, que acepten el rastreo a nivel de sistema operativo, que instalen la aplicación de la autoridad regional, que se encarguen de llevar el móvil consigo en todo momento durante su desplazamiento y actividad laboral, y que, por supuesto, acudan a la asistencia sanitaria para que esta realice tests fiables y se desencadene la alerta a la cadena de contactos. Para todo esto es necesario que las personas confíen en los actores tecnopolíticos y entiendan los componentes del sistema, lo que nos lleva a privacidad desde el diseño, código abierto, protecciones legales garantistas, limitación de uso, etc. pero también que las personas no sean penalizadas laboral o socialmente al dar a conocer su enfermedad o al ser etiquetados como sospechosos por la aplicación y que cuenten con sistemas de protección social adecuados, como ya apuntamos en otro artículo.

Resulta paradójico que el artículo del equipo de Ferretti argumente que uno de los problemas del confinamiento sea que los “individuos con bajos ingresos tengan capacidad limitada para quedarse en casa” y que a la vez la solución sea disponer de un móvil de última generación con un sistema operativo actualizado que incorpore los cambios técnicos necesarios para implementar la solución tecnológica. Recientemente, Ars Technica publicó un artículo en el que se afirma que dos mil millones de teléfonos inteligentes activos no tienen la tecnología necesaria para participar en el esquema de detección de contactos propuesto por Apple y Google. Precisamente, la mayoría de estos dispositivos incompatibles son los que utilizan las personas con pocos ingresos o las personas mayores. Otros 1500 millones de personas que utilizan móviles “no inteligentes” quedarían excluidas directamente. Por supuesto, segmentos completos de la población, como personas en exclusión social, mayores o niños no tienen móviles de ningún tipo. Ante semejantes datos, parece naíf pensar en un escenario de adopción generalizada de esta situación que además no incremente, aún más, las desigualdades estructurales de nuestras sociedades.

Las exclusiones del sistema de alarma no tienen que ver solo con el “parque” móvil sino también con las variables, pesos y umbrales del modelo riesgo. La conceptualización matemática del riesgo al modelar comportamientos puede resultar en impactos muy dispares a diferentes grupos sociales y colectivos, a menudo los más vulnerables, que no se han considerado durante el diseño y validación del modelo. La experiencia los sistemas de análisis de movilidad de las personas a menudo conceptualizan técnicamente el fenómeno que estudian excluyendo a colectivos. Pensemos, por ejemplo, cómo se mueve e interactúa, junto con su móvil, una trabajadora interna en un hogar o una abogada con un despacho propio.

En cualquier caso, todas las opciones de seguimiento de contactos a través de bluetooth son susceptibles de una serie de ataques individuales o globales al conjunto del sistema. Hablar de los problemas de interoperabilidad y seguridad de bluetooth daría para varios artículos, pero aquí daremos algunos ejemplos. Es factible inyectar falsos encuentros a los móviles para disparar falsas alarmas o por el contrario sabotear la detección de contactos. Además, es posible desplegar un sistema de dispositivos bluetooth a lo largo de una ciudad para recoger identificadores efímeros y direcciones físicas de los sensores bluetooth (dirección MAC) para reindentificar a las personas. Independientemente del protocolo, DP-3-T u otros, las aplicaciones de las autoridades regionales necesitan comunicarse con un servidor central que podría revelar la identidad de las personas. Para más información,  el equipo de DP-3T ha publicado un análisis completo de estos y otros riesgos. Las amenazas no son solo para la protección individual, sino que puede afectar a nivel de los estados hasta el punto de que los servicios de seguridad de Países Bajos enviaron una carta de cinco páginas al Ministerio de Sanidad Neerlandés advirtiendo de los riesgos de seguridad nacional que podría suponer el despliegue apresurado de aplicaciones de estas características.

Aplicaciones de rastreo: de bala de plata a posible parte de una solución

El rastreo de contactos es una práctica de salud pública utilizada para la respuesta a enfermedades infecciosas. Necesitamos protocolos de detección, investigación y reacción rápidos para los que las aplicaciones de seguimiento pueden ser un elemento más pero en ningún caso sustituir ni menoscabar los trabajos epidemiológicos hechos por personas que, como tales, tienen capacidad y flexibilidad para adaptarse e indagar en situaciones diversas. En las narrativas sobre la eficacia tecnológica se suelen eliminar tanto las incertidumbres funcionales o de seguridad en torno a las herramientas como el rol de las personas en las tareas y su interacción con la tecnología. A menudo se ignora que algunos de los países que han tenido éxito deteniendo la pandemia coinciden con los que en 2003 sufrieron la epidemia SARS. La preparación y respuesta ante epidemias van más allá de las soluciones técnicas, significa “disponer de recursos, competencias, planes y legitimidad política para desplegar las soluciones cuando hagan falta”. Las aplicaciones son inútiles ante la escasez de otros recursos, como personal sanitario con formación específica, disponibilidad de pruebas diagnósticas fiables y rápidas, reformas legales o respuestas sociosanitaria en caso de contagio, que a día de hoy, siguen siendo insuficientes. Por tanto, su papel debe ser de apoyo a las intervenciones desde la Salud y la Sanidad Públicas y no deben servir de coartada para evitar tomar otro tipo de decisiones. Por ejemplo, numerosos medios de comunicación y profesionales están denunciando la falta de planes y personal con formación epidemiológica para seguir el rastro de nuevos contagios. En cualquier caso, los márgenes temporales de diagnóstico y aislamiento propuestos por el equipo de Ferretti, que proporcionan la evidencia científica que justifica el despliegue de estos sistemas de vigilancia, están lejos de ser realistas en nuestro país.

Resulta sorprendente y preocupante que, en general, periodistas, políticos y ciudadanía se centren en debates sobre estas aplicaciones mientras se deja de lado medidas esenciales y con efecto positivo demostrado como el refuerzo de la atención primaria, desmantelada en la Comunidad de Madrid durante la gestión de la crisis. Puestos a hacer una inversión tecnológica, parece más sensato invertir esfuerzos en mejorar la calidad e integración de datos desde las diferentes administraciones sobre casos confirmados, datos que ya están en manos de las administraciones públicas custodiados por empleados públicos y sujetos a una protección legal clara.

Los problemas de reutilización de la tecnología siempre van a planear sobre cualquier opción. Sabemos que la mayoría de sistemas de vigilancia que se han implantado durante diferentes crisis han permanecido después en la sociedad. Durante el confinamiento, Marruecos ha usado la información de localización de aplicaciones de citas para identificar a hombres homosexuales. Nada impide, con opción descentralizada o no descentralizada, que regímenes no democráticos obliguen a entregar las claves efímeras recibidas para comprobar si un grupo de personas han tenido contacto entre ellas. Hemos de considerar el riesgo de que estas aplicaciones sean parte o normalicen los sistemas de vigilancia a las trabajadoras y trabajadores, tal y como advierte el European Trade Union Institute. No podemos olvidar los riesgos para la seguridad colectiva tales como la generación de falsas alarmas por actores con multitud de intereses. Por tanto, estamos ante un movimiento arriesgado que valorar sin prisas tras un debate científico, interdisciplinar y social.

El rastreo de contactos basado en apps excluirá a personas en situación de vulnerabilidad como personas con pocos ingresos, menores, mayores y, seguramente, otros grupos que nos cuesta anticipar. Las exclusiones sistemáticas de grupos de la población afectarán a la precisión y por tanto a la utilidad real de cualquier solución, descentralizada o no. Esta advertencia, junto con otras, se plantean en el documento sobre garantías en derechos del documento “The Coronavirus (Safeguards) Bill 2020”. A día de hoy, desconocemos cualquier estudio o simulación matemática que analice los impactos desiguales que estas soluciones podrían tener sobre colectivos vulnerables. Debemos, en general, reflexionar sobre qué significa la validación de la evidencia, quién la realiza y qué significa esta validación para cada comunidad.

Cualquier despliegue de sistemas de rastreo necesita la adopción masiva a unos niveles probablemente muy difíciles de conseguir considerando las exclusiones de los sistemas propuestos. En todo caso, sería esencial conseguir la confianza de la sociedad. Las personas tienen que saber que su privacidad y derechos serán respetados, y para ello, la instalación de la app debe ser un acto voluntario y sin consecuencias negativas para el individuo en caso de no hacerse o no poderse hacer. No podemos permitir que los grupos más vulnerables vean mermados sus derechos de movilidad, laborales o de acceso a espacios por no poder pagar un móvil con las prestaciones necesarias.

Debemos permanecer vigilantes ante las propuestas de solucionismo tecnológico donde las empresas están no solo imponiendo un modelo de gobernanza sobre la gestión de la pandemia, que afecta a derechos individuales y colectivos, sino limitando el imaginario de soluciones y sirviendo a la agenda de la austeridad con la promesa de reemplazar o reducir las medidas de salud pública eficaces por medios tecnológicos inteligentes. No debemos olvidar que las intervenciones sociotécnicas no solo monitorizan, sino que disciplinan a la ciudadanía, y que dejar que las empresas de Silicon Valley definan e implementen la gobernanza de cada vez más aspectos de la vida es un ataque directo a la democracia y los derechos individuales y colectivos.

Gracias a todo el colectivo de La Paradoja de Jevons y a Elena Ruiz Peralta por sus correcciones y aportaciones.

Author’s bio

Javier Sánchez Monedero is Research Associate at Cardiff’s School of Journalism, Media and Culture and the Data Justice Lab. With a background in Computer Science, his current research aims at filling the knowledge gap between social and media researchers and technology as well as to perform technological auditing and design proposals in the intersection of intelligent information systems

[BigDataSur-COVID] Riesgos e incertidumbres en las aplicaciones para el rastreo de contagios (1/2)

by Javier Sánchez-Monedero (Data Justice Lab)

Originally published in El Salto Diario

[EN] After weeks of debate on the implications of contact-tracking applications to fight COVID-19, there is an urgent need to interrogate their effectiveness and social impact beyond privacy and data protection issues. The recent proposal by Google and Apple imposes a model of governance of the pandemic that has been already adopted by many countries. However, the applications are useless in the face of the scarcity of other resources, such as health personnel with specific training, availability of reliable and rapid diagnostic tests, legal reforms or socio-health responses. In addition, tracing systems based on apps could systematically exclude vulnerable social groups as well threatening individual and collective rights.

[ES] Tras semanas de debate sobre las implicaciones de las aplicaciones de rastreo de contactos para luchar contra la COVID-19 urge analizar su eficacia e impacto social más allá de la privacidad y protección de datos. La alianza de Google y Apple de facto un modelo de gobernanza sanitaria desde las multinacionales que ya han aceptado muchos países. Sin embargo, las aplicaciones son inútiles ante la escasez de otros recursos, como personal sanitario con formación específica, disponibilidad de pruebas diagnósticas fiables y rápidas, reformas legales o respuestas sociosanitarias en caso de contagio, que a día de hoy, siguen siendo insuficientes. Además, los sistemas de rastreo mediante móviles podrían excluir sistemáticamente a grupos sociales vulnerables, además de presentar riesgos para los derechos individuales y colectivos.

El despliegue de sistemas de vigilancia casi nunca es temporal

En 2003 entraba en funcionamiento el sistema EURODAC, una base de datos biométricos para coordinar las peticiones de asilo en Europa. Los datos eran sencillos, las huellas dactilares y el país de entrada en la UE de quien demandaba asilo, y el objetivo único:  evitar peticiones de asilo en más de un país a la vez. Tras varias reformas, en la actualidad EURODAC es utilizado para controlar la inmigración irregular, deportar y separar a familias y es empleado por las fuerzas de seguridad como una base de datos de criminales. El ámbito e interoperabilidad de este sistema sigue ampliándose. La actual propuesta de reforma, en trámite, incluye la ampliación de datos (biografía, documentos, fotografía…), la reducción de la edad obligatoria para el registro a 6 años, la integración sistemática de los datos en los sistemas de visado, viajeros y policiales europeos y la cesión de datos a terceros países. Así, una herramienta sencilla y con un único fin se ha ido ampliando y reformando, incluyendo el marco legal, hasta convertirse en un sistema de vigilancia a escala continental de colectivos vulnerables.

Inmersos en el debate continuo sobre la gestión de la pandemia, las narrativas oficiales insisten en que si algo tienen en común las diferentes estrategias de éxito es el rol de la tecnología en la vigilancia epidemiológica de la población. En las últimas semanas, se ha intensificado el debate sobre la necesidad de adoptar aplicaciones de rastreo en nuestros móviles que permitan notificar a los usuarios que han estado en contacto con una persona infectada. Para ello, se registraría la línea temporal de desplazamientos y/o la lista de personas con las que se interactúa para informar a una persona que ha estado en contacto con un caso positivo. Se nos presentan China, Singapur o Corea del Sur como casos de éxito basados en la tecnología y se sugiere, en aras de controlar la epidemia, sacrificar la privacidad y autonomía permitiendo a estados y empresas gestionar, a través de la tecnología, aspectos de nuestras vidas a los que hasta ahora no podían acceder como son la libertad de circulación, el acceso a nuestro puesto de trabajo o nuestra libertad para reunirnos con otras personas.

La propuesta, sin precedentes en la historia, ha encendido numerosos debates alertando de los riesgos de que tal información exista o si es posible implementar estos sistemas mitigando al máximo estos riesgos. Al debate se suman Google y Apple con una propuesta de rastreos de contactos descentralizada y que parece ofrecer ciertas garantías de privacidad, aunque no debemos olvidar que estas dos empresas ya tienen en su poder el historial de movilidad de la mayor parte de los usuarios de sus terminales. En este texto interrogamos críticamente las opciones tecnológicas que se están barajando en Europa y España y cuestionamos tanto su función técnica como su rol desde la economía política y los riesgos que entrañan. En un momento de shock colectivo conviene no aceptar sistemas de control social irreversibles. La experiencia de casos como EURODAC nos dice que una vez puestos en marcha no se vuelven a apagar.

El (fracasado) modelo de Singapur

El debate viene presentado por el “éxito” del  modelo empleado en Singapur, país que aparentemente había controlado la pandemia en marzo gracias, en parte, al rastreo de contactos a través de los móviles, y de un estudio matemático publicado en Science el 30 de marzo (ver Ferretti et al. 2020). Frente a la idea de registrar dónde ha estado una persona, Singapur implementó el rastreo de contactos, es decir, con quién ha estado esa persona. Si tenemos una base de datos de contactos entre personas, cuando una presente síntomas y se confirme su caso, se podrá notificar a la lista de personas que estuvieron en contacto con esta persona. Este sistema funciona utilizando los sensores bluetooth de los móviles para poder establecer qué dispositivos están cerca de otros. Para ello, una aplicación emite periódicamente una serie de señales que son detectadas y almacenadas por los móviles de otras personas.

Frente a esta propuesta, otras opciones pasan por registrar todos los movimientos de una persona para ver si se ha coincidido en lugar y hora con una persona infectada o ha accedido a un recinto cerrado donde estuvo esta persona. Esto se implementaría, como ya lo hace Google para fines publicitarios, utilizando todos los sensores disponibles del móvil (GPS, wifi, bluetooth, brújula, acelerómetro, etc.). Además de estas opciones, los estados pueden implementar otras, como ocurre en el caso polaco o taiwanés, donde las personas en cuarentena deben activar la ubicación de su móvil y sacarse una fotografía en el interior de su casa tres veces al día o de lo contrario recibirán la visita de la policía. El catálogo de aplicaciones, como vemos, es variado.

Recientemente, el caso de “éxito” de Singapur dejó de serlo cuando a finales de abril el país tuvo que adoptar el confinamiento de la población ante la imposibilidad de controlar la expansión del virus por medios tecnológicos. Las causas son múltiples, por ejemplo se ha apuntado al hacinamiento de trabajadores inmigrantes pero también al exceso de confianza en las capacidades del sistema de seguimiento de contactos a través de móviles. Este sistema de rastreo de móviles de Singapur no ha funcionado por varias razones: 1) sólo 1 de cada 6 personas había instalado la aplicación; 2) para que la aplicación funcionase correctamente el móvil necesitaba estar desbloqueado y la aplicación en primer plano (es decir, no se podía utilizar otra función del móvil simultáneamente); 3) y fuera del objetivo de este texto, el porcentaje tan alto de personas contagiosas asintomáticas no diagnosticadas reduce mucho su eficacia. Además, aunque se nos presente el caso como un éxito basado en la tecnología, el gobierno de Singapur insiste en el que el sistema requería de una buena cantidad de rastreadores humanos para tener un control efectivo de los casos. Esta segunda parte de la historia no suele estar presente entre los promotores de estos sistemas automáticos.

Propuestas europeas y modelos con “privacidad desde el diseño”

El modelo de rastreo de movilidad ha sido descartado por la mayoría de países europeos tanto por la presión de la opinión pública como por la regulación de protección de datos de la UE. De este modo, muchos países como Alemania, Francia, SuizaReino Unido o Italia están estudiando o desarrollando sistemas de rastreo de interacciones entre personas. La posición de España aún no es clara al respecto. En todo caso, la UE acaba de publicar un serie de recomendaciones para el rastreo de contactos: las autoridades sanitarias deberán aprobar las aplicaciones y ser responsables del cumplimiento de la normativa europea de protección de datos incluyendo a las autoridades nacionales de protección de datos; los usuarios deben tener control total sobre sus datos; la instalación de la app debe ser voluntaria; no se podrán rastrear los movimientos de las personas; los datos deben almacenarse de forma cifrada únicamente en los móviles; las apps deben ser interoperables entre países de la UE y deberían desactivarse en cuanto no sean necesarias. Un ejemplo es la aplicación propuesta por la Generalitat de Catalunya, encargada a una empresa de marketing y geofencing, que incumpliría muchas de estas recomendaciones y probablemente cualquier reglamento europeo de protección de datos.

La mayoría de las soluciones caben en dos categorías, centralizadas o descentralizadas, y se diferencian en los grados de protección de la privacidad para la ciudadanía. El punto común es que todas se basan en el uso de bluetooth para detectar a personas a nuestro alrededor con las que hemos coincidido.

La opción centralizada consiste en el envío sistemático de información de interacciones de riesgo con personas a un servidor central. En este caso, se intenta mantener el anonimato dando al móvil un código (o pseudo-identificador) que permite que el servidor central notifique alguna interacción con un positivo de COVID-19 pero no permite identificar a la persona.

La opción descentralizada y con “privacidad desde el diseño” consiste en mantener los datos exclusivamente en el móvil de una persona (descentralizada) y evitar el uso de identificadores que puedan revelar la identidad de la persona pero que permitan que el sistema funcione. Este sería el ejemplo de DP-3T, que surge de un grupo multidisciplinar de investigadores en privacidad y seguridad de varias instituciones europeas. En este caso, cada terminal genera una serie de identificadores efímeros (cadenas de caracteres aleatorias) que emite a través de bluetooth. Estas cadenas cambian cada poco tiempo de manera que otros terminales pueden guardarlas y estimar cuánto tiempo han estado cerca de una persona sin saber quién es esta persona. En este caso, tanto los identificadores efímeros producidos como detectados se almacenan únicamente en el teléfono. Ante un caso positivo los identificadores efímeros generados desde un terminal se añadirían a una base de datos central que los teléfonos de todos los ciudadanos descargarían periódicamente para comprobar que los identificadores que han ido almacenando coinciden con los de alguna persona que haya dado positivo. De esta forma no se puede revelar la identidad de ninguna persona ni el lugar de la interacción. Para más detalles sobre el protocolo DP-3T animamos a consultar la documentación oficial y la versión en castellano del cómic explicativo.

A este tipo de diseños se les considera “privacidad desde el diseño” porque la privacidad se garantiza a nivel de diseño y código, y no se implementa en base a confianza a terceras partes. El equipo detrás del DP-3T genera confianza por varios factores que no se dan a la vez en otras propuestas: privacidad por diseño, el equipo tiene experiencia y es interdisciplinar, la documentación y código son abiertos y discutibles, el sistema está siendo auditado por terceras partes, etc. Por último, el nivel de centralización o descentralización pueden ser graduales. Este es el caso de Reino Unido, donde una clave de cifrado maestra protege, basándonos en nuestra confianza en el buen uso y custodia del organismo correspondiente, que se puedan usar los pseudo-identificadores (que luego se utilizan para generar identificadores efímeros) que genera la app al instalarse para identificar a personas reales. Por lo demás, esta opción tiene bastantes similitudes funcionales con DP-3T. Es complejo entrar en más detalles sobre el funcionamiento de las propuestas, ya que los cambios van por días (de hecho, en el momento de escribir este artículo el NHS está considerando descentralizar su propuesta en parte para cumplir con los requisitos técnicos y de privacidad que impone Apple, como veremos a continuación). Sea cual sea la opción, para completar el puzle, es necesario un servidor central, de la autoridad sanitaria, donde registrar los códigos de las personas diagnosticadas con COVID-19

Hace un mes, Google y Apple anunciaban una alianza para desarrollar un sistema de seguimiento de contactos a través de los móviles. Su propuesta se inspira en el protocolo de seguimiento DP-3T: detección de contactos con personas a través de las balizas bluetooth con identificadores efímeros que se almacenan y verifican siempre en el terminal del usuario. La propuesta de Google y Apple se implantaría a nivel del sistema operativo en próximas actualizaciones y no queda claro cómo podría aceptarla o rechazarla el usuario, aunque las primeras versiones desveladas apuntan a que sería una opción más de la configuración. La alianza ya ha publicado las especificaciones de la interfaz de programación para impulsar el desarrollo de aplicaciones que hagan uso de estos datos. La idea es que, si bien las multinacionales proporcionarán esta funcionalidad a nivel del sistema operativo, sea cada organismo local (estado, autoridad sanitaria, etc.) quién desarrolle una aplicación que haga uso de esos datos y los integre dentro del sistema de salud. Por ejemplo, en España el Ministerio de Sanidad podría desarrollar una aplicación que gestione qué acciones se disparan después de que nuestro terminal detecte que hemos estado con una persona diagnosticada de COVID-19.

En cualquier caso, las soluciones de cualquier tipo tendrán que pasar obligatoriamente por el visto bueno de Google y Apple si quieren ser operativas. Esto tiene varias razones técnicas: 1) cualquier solución pasa por la “adopción” masiva por la población, y esto probablemente se conseguirá con un sistema implantado a nivel del sistema operativo y/o una notificación a cada persona sugiriendo instalar la aplicación de la autoridad sanitaria correspondiente; 2) los dispositivos de Apple no permiten que una aplicación se ejecute en segundo plano por seguridad (fuente de enfrentamiento reciente entre el Gobierno Francés y Apple); 3) los sensores bluetooth de Android y Apple, a pesar de estar estandarizados, no son capaces de interaccionar correctamente sin una serie de modificaciones en las que trabajan las dos compañías. Como vemos, esta solución tecnológica impone de facto un modelo de gobernanza sanitaria desde las multinacionales que ya han aceptado países como Suiza.

[to be continued]

Gracias a todo el colectivo de La Paradoja de Jevons y a Elena Ruiz Peralta por sus correcciones y aportaciones.

Author’s bio

Javier Sánchez Monedero is Research Associate at Cardiff’s School of Journalism, Media and Culture and the Data Justice Lab. With a background in Computer Science, his current research aims at filling the knowledge gap between social and media researchers and technology as well as to perform technological auditing and design proposals in the intersection of intelligent information systems.

[BigDataSur-COVID] Rescatar lo común. Redes de cuidados en España

[EN] Children from precarious families have been more affected during the coronavirus pandemic due to their economic condition. The organization of citizens through social movements has been extremely effective in showing the lack of public policies to serve the poorest families.

[ES] Los niños de las familias vulnerables han sido uno de los grandes afectados durante la  pandemia del coronavirus por su situación económica. La organización de los ciudadanos a través de los movimientos sociales ha sido necesaria para mostrar las debilidades de las políticas públicas para ayudar a las familias más pobres

by Irene Ortiz 

Estos tiempos de pandemia, por su excepcionalidad como acontecimiento, así como de las medidas que los diferentes gobiernos han debido tomar en nombre de salud pública, son tiempos difíciles para todos. Sin embargo, los menores que eran beneficiarios de las becas de comedor de la Comunidad de Madrid, capital de España, alrededor de 11.500 niños, han visto su condición todavía más precarizada. Estos niños percibían estas becas de comedor por la situación de vulnerabilidad en la que se encontraban sus familias, beneficiarias de la renta mínima de inserción, que consiste en una cuantía de entre 512,67€ al mes para núcleos familiares de dos personas y de 587,78 para tres personas, con la posibilidad de llegar a un máximo de 950€ para todo el núcleo familiar. Estos niños recibían a través de las becas de comedor, en sus centros de estudios, una comida sana al día. La Comunidad de Madrid rescindió los contratos que tenía con las empresas de catering en los centros escolares el 11 de marzo, y seis días después, el 17 de marzo, la presidenta de la comunidad, Isabel Díaz Ayuso, anunció que había firmado un nuevo convenio con las empresas de comida Telepizza y Rodilla. El menú aprobado para los más de 11.000 niños en situación de exclusión consiste en pizzas, hamburguesas, ensaladas y nuggets de pollo, por parte de Telepizza, y sándwiches, ensaladas y bocadillos acompañados de dos piezas de fruta a la semana, ofrecidos por Rodilla.

Además, los niños de familias en situación de vulnerabilidad económica se enfrentan a otro problema: la interrupción de su educación. Al suspenderse las clases presenciales en los colegios e institutos por el covid-19, los niños y las niñas más vulnerables han sufrido serios problemas para continuar las clases que, desde entonces, son todas online. La falta de ordenadores o tablets, así como la conexión a internet ha mostrado cómo afecta la brecha tecnológica a los más vulnerables (un 3% de las familias con menores en España, según el Instituto Nacional de Estadística). De momento, la oenegé Save the Children ha tenido que atender a más de 1.500 familias para proporcionarles las herramientas necesarias para continuar con el curso.

El confinamiento ha mostrado sin ambages la profundidad de los problemas a los que se enfrentan las familias más vulnerables en España. No es solo la privación material severa que se traduce en la imposibilidad de continuar con sus clases, sino también los problemas mentales derivados de la falta de espacio. Según un informe de la oenegé Cáritas, 769 menores viven en una habitación en un piso compartido con su familia en la ciudad de Barcelona dada la imposibilidad de pagar un espacio más grande. No es admisible que algo tan básico como la vivienda se deje en manos de especuladores que convierten al fondo de inversión Blackstone en el mayor casero de España, porque nunca antepondrán el derecho a la vivienda a sus beneficios económicos.

Según la Red Europea de Lucha contra la Pobreza y la Exclusión social, un 21,6% de la población en España se encuentra dentro de la tasa de riesgo de pobreza. La crisis del coronavirus ha hecho visible la fragilidad de los niños de estas familias con escasos recursos económicos. Sin embargo, las familias, las asociaciones, las oenegés y las fundaciones llevan muchos años alertando de la precariedad en la que se encuentran más de 10.000.000 de personas en España, entre ellas el 30% de los niños del país. La pregunta que deberíamos hacernos es por qué se permite que los niños de familias pobres se alimenten con comida basura durante casi dos meses o por qué no ha sido una prioridad del gobierno garantizar la educación de los niños sin recursos.

Tejiendo redes

Por suerte, los movimientos vecinales, las asociaciones de padres y madres de los colegios, los diferentes movimientos sociales por la vivienda, así como varias oenegés, han creado redes de apoyo para las familias más vulnerables en estos momentos. Además del apoyo con material tecnológico por parte de Save the Children, algunas Asociaciones de Madres y Padres de Alumnos han querido colaborar donando ordenadores para los niños más vulnerables. También hemos visto cómo algunos vecinos han hecho turnos en los supermercados para solicitar la colaboración ciudadana para donar comida a los bancos de alimentos o cómo se han organizado redes para ir a hacer la compra a las personas que no podían salir de sus casas, entre los que debemos destacar la organización del Sindicato de Vendedores Ambulantes de Barcelona, que ha creado un banco de alimentos para las personas que se dedicaban a la venta ambulante y han visto su actividad interrumpida por las medidas adoptadas durante la cuarentena. Los vecinos voluntarios de Malasaña, Conde Duque y Chueca han creado un banco de alimentos que, de momento, entrega comida a 55 familias a la semana. Todos estos movimientos comparten una tónica común: el recurso de las soluciones tecnológicas para conseguir fines estrictamente sociales. Algunos movimientos que ya existían antes de la pandemia, como el Sindicato de Vendedores Ambulantes de Barcelona o el colectivo Malasaña Acompaña han adaptado sus actividades a las necesidades derivadas de la crisis sanitaria y las redes sociales han desempeñado un papel fundamental durante la crisis a la hora de difundir estas actividades y poder llegar a un mayor número de beneficiarios. Otras iniciativas, surgidas durante la pandemia, se han definido desde el inicio por su marcado carácter digital. Por ejemplo, el colectivo @Efecto_Llamada es un movimiento rigurosamente digital que está teniendo un impacto, de momento, en más 200 personas. Esta iniciativa ha aprovechado la cuarentena para conectar a través de Twitter a personas migrantes que quieran aprender castellano con voluntarios para conversar. De esta forma, a través de videollamadas, se da toda la libertad a las parejas participantes para ajustar sus horarios y participar de la forma que mejor les convenga. El uso de diferentes hashtags (#despensasolidaria,#RegularizacionYa o #HuelgaAlquileres) ha permitido lanzar campañas para solicitar ayuda, como el caso de los bancos de alimentos, pero también para demandar soluciones institucionales, como es el caso de #RegularizacionYa, que exige la regularización de las personas migrantes que, por su condición administrativa, se ven expulsados del sistema de derecho.

Es necesario poner de relieve que esta crisis sanitaria ha demostrado, una vez más, la importancia del cuidado de la vida desde lo comunitario. Las formas de lo común se han revelado en las diferentes iniciativas de cooperación que se han ido tejiendo en el cuidado de los otros durante la pandemia, curiosamente enmarcados en una época de distanciamiento social. La posibilidad de un mundo común se manifiesta en la existencia de estas redes que niegan la privatización de la existencia. Porque la pobreza de nuestras ciudades no nos puede ser indiferente, sigamos construyendo tejido social.


Author’s bio

Ph.D in Philosophy, unemployed.  Interested in biopolitics and philosophy of law. Student of International Relations. Contact:

[BigDataSur-COVID] La otra epidemia: Los feminicidios que no se cuentan

by Teresa Villaseñor

Antes del Covid-19, México ya sufría otra epidemia que durante el 2019 reclamó miles de vidas: los feminicidios. ¿Qué están haciendo las mujeres mexicanas para visibilizar la violencia de género en tiempos de cuarentena?

English abstractAs the COVID-19 virus spreads across Central America, another pandemic remains under the radar: domestic violence, which worsens as a consequence of the lockdown induced by the pandemic. This blog post explores the efforts of Mexican women to raise awareness of gender violence, reflecting on how data activism is helping to make this happen.

Mientras la pandemia provocada por el Covid-19 avanza en Latinoamérica, existe otra pandemia que sigue invisible: la creciente cantidad de casos de violencia de género que arrasa en México. Los números siguen aumentando, como la consecuencia no deseada de la cuarentena impuesta por el gobierno para combatir el contagio del virus. Esta violencia de género es la otra epidemia que lleva años cobrando vidas en México. ¿Qué están haciendo las mujeres mexicanas para visibilizar la violencia de género en tiempos de cuarentena?

Violencia de género en México y la movilización feminista

La violencia de género ya era una epidemia en México cuando se dieron los primeros casos positivos de Covid-19 en el país. Durante el 2019 asesinaron a 3,825 mujeres, cifra que la geofísica María Salguero ha rastreado a través de su mapa de feminicidios, el cual se nutre de los asesinatos a mujeres reportados en la prensa, proyecto que lleva desde 2016. Es decir, en México se asesinaba por lo menos a diez mujeres al día. Cabe notar que estas no son cifras oficiales gubernamentales, las cuales difieren mucho de las de este proyecto generado por la ciudadanía.

En febrero de este año las redes sociales se llenaron de los hashtags #JusticiaParaTodas y #CosasQuePasanPorSerMujer. La sociedad mexicana se había enfurecido por los asesinatos de la pequeña Fátima e Ingrid Escamilla. El caso de Fátima se trató de una niña de 7 años secuestrada, asesinada y mutilada por sus vecinos. Ingrid Escamilla fue una mujer asesinada y mutilada, cuyas imágenes del cuerpo sin vida fueron publicadas en varios medios de comunicación. Como resultado, las fotografías fueron compartidas en las redes sociales. Esto causó que muchos usuarios etiquetaran fotografías hermosas con el nombre de Ingrid Escamilla, para “limpiar” su nombre y hacer que se perdieran las imágenes publicadas por los medios de comunicación amarillistas.

Este año, el 8 de marzo, Día Internacional de la Mujer, fue muy especial para las mexicanas. Ese día salieron a la calle cientos de mujeres para protestar contra la violencia de género, un problema que lleva años en la sociedad latinoamericana y que cada vez parece empeorar. Las manifestantes demandaron un cambio en la estructura social para que ya no se permita la violencia sexual, exigieron igualdad de género en las políticas públicas y la no impunidad a los agresores, y la transparencia en los datos sobre violencia de género.

Hasta ese momento, todo el cambio que se había logrado venía desde las mismas sociedades, de las mujeres reunidas bajo un objetivo y sin el apoyo del gobierno mexicano.

Cuatro días después, el 12 de marzo, se declaró la pandemia mundial, y en México el 20 de marzo el gobierno federal declaró la cuarentena. Pero esto no fue lo peor para las mujeres mexicanas. La mayoría de los casos de violencia de género se dan en los hogares, y ahora muchas mujeres se vieron obligadas a estar encerradas junto con sus agresores.

Sin mecanismos para frenar la violencia de género durante la pandemia

En México se están haciendo esfuerzos para frenar el contagio de Covid-19, pero no existen mecanismos para frenar la violencia doméstica de género. Esto hace que las mujeres mexicanas no sólo tengan miedo de un contagio, sino que también aumenta el miedo a sufrir violencia en sus casas, sin contar el número de mujeres que viven en condición de pobreza. 

En el Banco Nacional de Datos e Información sobre Casos de Violencia contra las Mujeres (BANAVIM), se declaró que del 20 de marzo al 2 de mayo se registraron 19,602 agresiones contra la mujer, y el 90% de estas agresiones fueron cometidas por personas que viven bajo el mismo techo. El Secretariado Ejecutivo del Sistema Nacional de Seguridad Pública (SESNSP) mencionó que durante el mes de marzo se recibieron 64,858 llamadas al 911 debido a violencias contra la mujer, con un aumento del 23% en comparación con el mes anterior. 

Esto indica que cada día de cuarentena se denuncian de manera formal 490 casos de violencia, uno cada tres minutos. Este cálculo no cuenta el número de casos que se dan en casa y no son denunciados a las autoridades. Hasta el mes de abril se declararon al menos 210 feminicidios en el país.

Todos los esfuerzos que se han hecho para medir el índice de contagios de Covid-19 han desviado la mirada al problema que afectaba a las mujeres desde hace años. La crisis provocada por la pandemia Covid-19 es más visible porque ocurre a nivel mundial y se compara a México con otros países. De esta manera, los recursos gubernamentales han sido recortados de los programas de violencia de género para darlos a la infraestructura en el sector salud, a pesar de que la violencia contra las mujeres sigue creciendo.

Las respuestas desde abajo

Como ahora están prohibidos los eventos masivos, las marchas y las protestas como las ocurridas el ocho de marzo, la mejor opción para las mujeres mexicanas es recurrir al activismo digital, como se vio en los casos de Fátima e Ingrid Escamilla. El 6 de mayo, el presidente de México, Andrés Manuel López Obrador, fue cuestionado sobre las políticas contra la violencia doméstica durante la cuarentena. López Obrador negó que los índices hubieran aumentado. Los días posteriores, diversas organizaciones feministas como Brujas del Mar y Luchadoras alzaron la voz, y junto con otras asociaciones de derechos humanos hicieron declaratorias públicas en sus redes sociales.

Desde el lunes once de mayo, muchísimas mujeres se unieron a exigir que se visibilice la violencia de género doméstica bajo el hashtag #NosotrasTenemosOtrosDatos, para pedir transparencia en la identificación y publicación de casos de violencia doméstica en todo el país.

Debido a la pandemia, el activismo de datos -es decir el uso estratégico de información para generar un cambio social- es cada vez más relevante y necesario para visualizar todos los problemas que enferman a la sociedad, no sólo las infecciones de Covid-19 sino también las otras epidemias como la violencia de género.


Teresa Villaseñor es feminista, bibliotecóloga y actualmente es estudiante de la maestría en Desarrollo Económico y Cooperación Internacional en la Benemérita Universidad Autónoma de Puebla.


[BigDataSur-COVID] The Russian “Sovereign Internet” Facing Covid-19

What does the Covid-19 crisis say about the Russian state’s digital power, and the challenges it poses to public freedoms?

By Olga Bronnikova, Françoise Daucé, Ksenia Ermoshina, Francesca Musiani, Bella Ostromooukhova, Anna Zaytseva

Originally published in French on The Conversation France on April 29, 2020, under a Creative Commons BY-NC license. Translated by Francesca Musiani.


Despite the evolution of the Covid-19 pandemic in Russia, a state of emergency has not been declared in the country: only a state of “high alert” has entered into force in Moscow and in specific regions since early April. “Compulsory holidays” are only partially respected by a population plunged into a growing vagueness that is health-related, legal and economic at once. In this context, Russia is deploying and updating its digital strategy and infrastructure, which have been carefully scrutinized in recent years because of their (increasingly) strong centralizing and authoritarian dimensions. What does the Covid-19 crisis say about the Russian state’s digital power, and the challenges it poses to public freedoms?

The Russian state facing Covid-19: Digital ambitions put to the test

The Russian authorities very early advocated the massive use of digital tools to control the movements of citizens and limit the circulation of the virus. These uses aimed at “securitization” are inspired by foreign examples (China, Korea, Singapore), but they are also part of the “sovereignty” logic of the Russian Internet (Runet), already engaged before the start of the epidemic, and they are consolidating surveillance systems whose existence dates back several years (e.g. video surveillance cameras, aggregation of geolocation data supplied to the authorities by mobile operators).

As of February, Sergei Sobyanin, the mayor of Moscow, proposes the use of facial recognition to monitor people returning from abroad, using the surveillance cameras of the “Safe City” program, in force since 2018. Between February and March, 200 people who broke their quarantine were thus identified, including a man who took out his trash. But as a study by IT and SORM (a blog on Telegram devoted to Runet surveillance and regulation issues, with more than 73,000 subscribers) shows, this device is a catalyst for inequality: these surveillance cameras are mainly installed in the modest districts of Moscow because those who decide their location, who themselves reside in the upscale districts, do not wish their activities to be monitored.

On March 20, 2020, faced with an increase in contaminations, Prime Minister Mikhail Mishustin recommends monitoring citizens who are or have been in contact with infected people, by collecting geolocation data from operators, and transmitting them to local administrations. A patient monitoring application, “Social monitoring”, is made available on April 1 on GooglePlay. It quickly becomes controversial, as its surveillance goes far beyond the movement of patients and offers little protection of personal data; the application is finally withdrawn.

However, digital tracking of citizens has not been abandoned. Since April 13, all trips within Moscow that involve public transportation are carried out, under penalty of fines, with a digital pass, to be generated on an official website. In response to criticism of the “Social Monitoring” application, the Moscow municipality declares that with this new device, personal data will be stored on Russian territory (in accordance with the 2014 law, targeting in particular “giant” United States-based platforms such as Google) and will be deleted when the “high alert” state will be over. The same system works in Tatarstan and the Primorye region; QR-Code passes are also available and recommended but not mandatory in Nizhny-Novgorod, while other Russian regions resort to lighter measures.

Resistance and mobilisations of the free Internet

The use of digital data to strengthen surveillance of the population while coping with the disease is causing concern for defenders of online freedoms. Technologists, engineers and developers discuss government projects and conduct independent investigations to uncover security vulnerabilities, technical issues and other controversial aspects of the technologies deployed by the Russian state.

Several associations and independent media alert Internet users to the growing attacks on the protection of personal data and the development of online surveillance. The NGO Roskomsvoboda published, on March 27, a vademecum on digital rights in a pandemic period, stressing that the use of personal data, especially biometric data, legally requires the consent of individuals. But “the use of facial recognition is in a gray area,” argues lawyer Sarkis Darbinyan. The association is also launching, with other associations in the post-Soviet space, an inventory of restrictions on digital freedoms around the world, while the Agora association is opening a legal aid service linked to the pandemic. Its lawyers are also concerned about the use of facial recognition to enforce quarantine. Activists close to government-opposing personality Alexei Navalny (Society for the Protection of Internet) denounce, even more boldly, the establishment of a “digital gulag”, and call on citizens not to transmit their personal data to the applications that control movements and trace contacts.

At the same time, solidarity initiatives are developing on the Internet, aimed at supporting the poorest citizens and the caregivers. The Makers vs. Covid collective uses 3D printing techniques to provide doctors with the protective gear they need. An online hackathon, “Covidhack”, is developing a bot for Telegram that helps produce a citizen database allowing people with coronavirus to speak anonymously and map their symptoms and requests.

Internet infrastructures are also being weakened by the pandemic, due to the growth in traffic linked to the new digital habits of confinement. Russian networks are frequently down, but the on-site work of technicians and cable operators employed by the three thousand and more Internet service providers (ISPs) that manage these networks comes at the risk of legal threats. OrderKom, a consulting firm for ISPs, offers these workers legal support which includes the preparation of authorizations for movements due to on-site work, and legal defense in the event of a fine.

Faults and paradoxes of digital surveillance

Over the days and the weeks, gaps emerge between the authorities’ security ambitions and the realities of their implementation. Digital surveillance and health-related solutions are delegated to many public and private, federal and regional players, who often make contradictory decisions. The paradoxes and dysfunctions documented by online freedom activists show the limits of the announced “securitization” design. Perhaps the most obvious failure is that of digital passes in Moscow. The site, developed to generate them, uses foreign hosting servers; the government was therefore accused of putting its own project of sovereign Runet in jeopardy.

Digital freedom activists, such as Mikhail Klimarev (Society for the Protection of the Internet), point to the ineffectiveness of technological solutions; Covid-19 strategies should focus on civic responsibility, while digital surveillance infantilizes citizens and is likely to be circumvented. This crisis highlights the lack of mutual trust between citizens and the state. Indeed, the information on the epidemic disseminated by the state is viewed with suspicion, oscillating between “they are hiding the true extent of the disaster to us” and “it is a plot to muzzle us even more”. If the authorities take the Covid-19 crisis as an opportunity to re-open their hunt for “fake news”, on their end, Youtubers and independent journalists denounce the incomplete or questionable information disseminated by representatives of power, and their behavior in public (such as that of Vladimir Putin’s spokesperson, who showed up at a press conference with a highly contested virus “blocker” badge). Sometimes, events are borderline ironic, such as the Ministry of Foreign Affairs’ opening of a thread of information for its nationals abroad on the Telegram application… officially banned in Russia.

Thus, part of civil society, without questioning the need for confinement, mobilizes against the threatening initiatives of the Russian Big Brother. It denounces the incompetence of the authorities to manage the implementation of technical devices as well as the institutional power’s violation of its own laws (like the provision on the storage of Russian data on Russian territory), as well as the non-protection of personal data, which exposes them to leaks in the databases black market.

While the wide and ambitious Russian Internet surveillance and sovereignty project is gaining strength during the coronavirus crisis, its implementation is uncertain and often contradictory. The pandemic demonstrates the limits of the Internet infrastructure centralization project, and the government ends up being obliged to relax specific regulatory measures, such as the Yarovaya law (which requires ISPs to keep the history and metadata of users for the purpose of legal interception and fight against terrorism). However, this apparent complexity is not necessarily synonymous with ineffectiveness. It is part of the flexible reconfigurations of digital constraints in Russia, adjusting as best it can to the recently rising challenges, and – legitimately so – raises the concerns of digital freedoms defenders.


About the authors. Olga Bronnikova, Associate Professor at Université Grenoble Alpes. Françoise Daucé, Professor at EHESS, Director of CERCEC. Ksenia Ermoshina, Assistant Research Professor at CNRS, Centre for Internet and Society. Francesca Musiani, Associate Research Professor at CNRS, Deputy Director, Centre for Internet and Society. Bella Ostromooukhova, Associate Professor at Sorbonne Université. Anna Zaytseva, Associate Professor at Université Toulouse 2 Jean Jaurès.

All authors are members of the ANR-funded ResisTIC research project. Thanks to Grégory Rayko for guiding the original article to publication.

[BigDataSur-COVID] Surveillance in the Time of Coronavirus: The Case of the Indian contact tracing app Aarogya Setu

by Soumyo Das (Center of Information Technology and Public Policy at IIIT Bangalore)

Covid-19 has brought governments across the world to the drawing boards trying to design efficient pandemic containment strategies. In India, while reports suggest that the rise in number of cases has reduced from exponential levels, the spread continues. The government, alongside enforcing a complete lockdown of all human activity in non-essential services and sectors, has considered the use of digital technologies (ICTs) to monitor and control the spread of the virus as an informational and preventive model. In tune with other national governments, including those of Singapore and China, on April 2nd, 2020 the Government of India launched the ‘contact tracing technology’ initiative called ‘Aarogya Setu’. Developed in house, namely by the National Informatics Center of the Ministry of Electronics and Information Technology, the mobile application is available in eleven national languages. As April 25, it has reached 7.5 million registered users.

The application, designed to keep track of the travel and contact history of an individual, can be downloaded by users voluntarily. It registers the personal information of users—including name, age, gender, health status, and recent travel history. Asking users to respond to a series of questions designed to assess if the person is Covid-19 positive, Aarogya Setu generates a Unique Digital Identity for the individual. It also assigns the user a Covid-19 status: low risk, high risk, positive, or negative. It uses Bluetooth and GPS to collect all the other data. The connectivity system (Bluetooth) allows the application to record details of other registered users that the registered individual comes in contact with. The location tracking system (GPS) constantly registers the location of a user in 15-minute intervals. In the initial phase, users’ data are stored locally on their mobile device; however, for those who are assessed to be positive, the data is transferred from the mobile device to a national server for assessment and communication purposes—which raises a number of worries.

Aarogya Setu raises privacy and security concerns

Since the application allows to monitor the contact history and location of registered individuals who test positive, it is supposed to empower the Government to analyze the virus spread in a localized area, and informs individuals who came in contact with the positive individuals about self-isolation and further steps. Two things have to be kept in mind about the application. Firstly, its effectiveness is dependent on the individual practice of self-reporting symptoms in an honest and timely manner. Secondly, it has been designed only for smartphone users, and is furthermore voluntary, thus it can effectively monitor a subset of Therefore, as Jason Say, Senior Director of Government Technology Agency, Singapore, argues, ‘automated contact testing is not a panacea’, and ‘a competent human-in-the-loop system with sufficient capacity’ is a more effective strategy than over-relying on techno-centric solutions.

On top of that, Aarogya Setu comes with its fair share of privacy and security problems. To start with, with no comprehensive legislation in the Indian lawbooks which outlines protection of online privacy for individuals, application users have little to no choice but to agree to privacy policies set by the developers as instructed by the Government of India. While said policy provides a sketchy outline of where and for how long individual data would be retained, the majority of the text offers nothing but a string of vague statements which simply miss out on disclosing who owns and controls access to the data. Specifically, the policy reads that ‘persons carrying out medical and administrative interventions necessary in relation to Covid-19’ can have access to the data. Given that practically all ministries and departments of the Government of India are playing an active role in devising strategies and implementing processes to contain the spread of the virus, policy statements like this evoke ample chances of ‘interdepartmental exchanges of people’s personal information’ based on an analysis of the policy outlined in the application, as denounced by the Internet Freedom Foundation.

Beyond the concerns surrounding undisclosed and vague data use and data protection policies, the fact that individuals are assigned a Unique Digital Identifier number raises concerns of privacy as well. Firstly, given that all individuals are provided with a static identity number, there are concrete chances of identity breach. Moreover, all individuals in India have a national Unique Identity number (the so-called ‘Aadhar Number’) associated with the contact details of the same communication device used for the purpose of Aarogya Setu, with amplified risks of identity & data sharing. For example, these two identities might be leaked, which sounds the alarm bells regarding the potential linkage of biographical information, location and contact history of registered users of Aarogya Setu with that of an individual’s Aadhar number. In the meantime, numerous cases have been recorded of the National Unique Identity system being used to link identity metrics including those of an individual’s financial accounts and social welfare program accounts amongst others (Masiero & Das 2019). The same might happen for individual data collected via Aarogya Setu. Finally, fears have multiplied with intel sources reporting that software already available in the market can bypass the system security and extract sensitive information of an individual.

Voluntary adoption?

While downloading the application is voluntary, certain states has made individual registration on the application a mandatory requirement. For example, in New Delhi, Mr. Surjit K. Singh, Director of National Center for Disease Control, has strongly recommended the Delhi government to allow people to enter the city capital only after they have installed the application, therefore setting the tone for the use of the application for monitoring inter-district & inter-state movement of people. Similarly, the Tamil Nadu state government has urged employees of all higher education institutions in the state to use the application. App-based platforms like Zomato has made Aarogya Setu registration mandatory for food delivery personnel, while IT companies have mandated the same for employees who are reporting to office. Furthermore, both government and private organizations are actively pushing individuals to register on the Aarogya Setu application, and with reports of the government working towards procuring thousands of wristbands to be integrated with the application for greater individual monitoring.

A ‘Bridge to Wellness’

With no documentation being available at the time of writing for Aarogya Setu, organizations such as Internet Freedom Foundation and Software Freedom Law Center have raised concerns that the application is something of a black-box. They have called for more transparency on the algorithmic functioning of an application which is developed and promoted by the Government of India and deals with accessing and databasing the personal details of individuals. Ironically, the very same name of the application, which can be roughly translated as ‘Bridge to Wellness’, points to empowerment and better futures. But what would it take for the app to yield that “wellness” it evokes?

It is time for individuals and action groups in the country to raise demands for a greater transparency regarding the functioning of the application. The government must address the privacy concerns of its citizens. It must provide clarity on who owns the data, where it is stored, who can access and use it, and how—and for how long it will be stored. Unless such concerns are addressed, and effective measures taken at the earliest, Aarogya Setu only promises to cross people over to a world of algorithmic surveillance.

Author’s bio: Soumyo Das is a Research Scholar at the Center of Information Technology and Public Policy at IIIT Bangalore. His research primarily focusses on Information Systems in Organisations, and ICT4D. Soumyo holds an undergraduate degree in the applied sciences, and was formerly associated with a technology consulting firm as a Client Associate.